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Fort Lauderdale se défait de son image tapageuse

Jadis notoire pour ses relâches débridées du printemps foisonnant d'étudiants de collège éméchés, Fort Lauderdale s'est prise en main pour devenir une des destinations les plus intéressantes de la Floride. 


Jadis notoire pour ses relâches débridées du printemps foisonnant d’étudiants de collège éméchés, Fort Lauderdale s’est prise en main pour devenir une des destinations les plus intéressantes de la Floride. Par Donna Carter, mars-avril 2008

Il y a un vieux dicton qui dit qu’il est plus facile de se faire une mauvaise réputation que de la perdre, mais Fort Lauderdale s’est attaquée au défi. Il y a à peine 20 ans, la ville de la côte sud-est du ‘Sunshine State’ était connue comme la capitale de la relâche du printemps de l’Amérique du Nord, attirant annuellement des milliers d’étudiants de collège qui s’adonnaient largement à des ripailles hédonistiques, à l’alcool, à la drogue et à des comportements bruyants, causant des dommages importants aux hôtels, aux plages et à la propriété publique. L’influx annuel d’étudiants fomenteurs de violence escalada des années 1960 jusqu’à 1985, année où Fort Lauderdale en eut assez et établit des restrictions envoyant les fêtards de relâche en quête d’autres destinations plus réceptives.

UN REVIREMENT COMPLET
Aujourd’hui, la ville n’est plus ternie par une série annuelle de chahuteurs, et l’évidence d’une volte-face remarquable se voit partout. Par exemple, une ancienne taverne de relâche du printemps nommé le Candy Store qui organisait des concours de belly-flop et de t-shirts mouillés est maintenant le site du Regis Resort, un établissement de 166 chambres de 240 millions $ qui a ouvert ses portes en mai 2007. « Le fait que cette marque de luxe de classe internationale ait choisi d’ouvrir un hôtel cinq étoiles à Fort Lauderdale est un renforcement positif », de dire Stacy Copeland, directrice, ventes de congrès pour le Greater Fort Lauderdale Convention & Vacation Bureau. « Nous avons grandi, et tandis que notre marché intérieur de réunions a conservé sa vigueur de façon constante, les clientèles de pays étranger ont maintenant commencé à nous découvrir.

Si de nouvelles constructions d’hôtels haut de gamme tels que le St. Regis sont le signe d’une croissance allègre du marché des réunions, alors, Fort Lauderdale est sur le sommet d’une vague. Le Hilton Fort Lauderdale a récemment ouvert son établissement de 373 chambres donnant sur la mer et le W Fort Lauderdale de 205 millions $ (un membre de la Starwood Luxury Collection) prévoit ouvrir en octobre. L’an dernier, le Crowne Plaza Hollywood Beach Resort a ouvert un hôtel de 311 chambres et la construction se poursuit sur l’ultra-luxueux Trump International Hotel dont l’ouverture est prévue pour 2009. Globalement, dans la Greater Fort Lauderdale Area, il y a 33 000 chambres d’hôtel de tous genres, des stations balnéaires haut de gamme aux petits établissements hôteliers.

Toutefois, Copeland fait remarquer que le Fort Lauderdale d’aujourd’hui, c’est beaucoup plus qu’un imposant éventail d’hébergement. Historiquement, les groupes de réunions ont été attirés à la ville pour certaines des mêmes raisons qui ont attiré les gens de relâche du printemps. La température moyenne annuelle est un très agréable 77 ºF / 25 ºC, il y a des kilomètres de plages de sable blanc, de magnifiques promenades donnant sur l’océan, 4 100 restaurants et 300 milles de voies navigables intérieures – un actif naturel qui a conféré son surnom à la ville, la Venise d’Amérique.

« Nous avons la combinaison parfaite d’attributs en tant que destination pour les réunions », affirme Jessica Taylor, directrice des relations avec les médias du Convention & Vacation Bureau (CVB). Parmi les caractéristiques qu’elle cite, il y a le moderne Greater Fort Lauderdale/Broward County Convention Center de 600 000 pi² et l’aéroport international Fort Lauderdale-Hollywood, situé à seulement quelques minutes du centre des congrès et des hôtels majeurs. « Nous sommes une destination abordable et un merveilleux endroit pour prolonger des vacances en famille ».

PREUVE POSITIVE
Nathalie Lajoie, directrice, conférences et projets spéciaux chez Electro-Federation Canada, une association basée à Mississauga, Ont. regroupant à l’échelle du Canada 350 entreprises œuvrant dans l’industrie électrique et électronique, abonde dans ce sens. L’an dernier, elle a organisé une réunion de quatre jours à Fort Lauderdale pour 550 délégués et leurs conjoints et elle affirme que l’expérience globale a été exceptionnelle. « Nonobstant le merveilleux emplacement donnant sur l’océan et le vaste choix d’options de la destination sur le plan des divertissements, de la restauration, des visites et du magasinage, la collaboration reçue du CVB, de notre établissement hôte et des entreprises de gestion des destinations locales a été la meilleure que nous ayons jamais connue », affirme-t-elle. De la même façon, les délégués ont loué l’expérience floridienne (ou ‘south of the border’). Dans un sondage postérieur à la réunion, 75 p. 100 des participants ont classé la destination ‘bonne à excellente’ et les 25 p. 100 restants, de ‘bonne à très bonne’.

À la demande populaire, Lajoie emmena 280 membres de son groupe vers le sud au fameux Doral Golf Resort de Miami, où tous jouèrent une double partie sur les légendaires parcours de golf Blue Monster et Great White. « Nos partenaires ont pu vivre une expérience de golf prestigieuse », affirme-t-elle. Toutefois, DMC Stuart Gardner, président de USA Hosts Florida, dont le siège social est à Fort Lauderdale, dit qu’à moins que ce soit spécifiquement demandé, il n’est aucunement nécessaire de faire 45 minutes de route vers Miami. « Nous avons plus de 20 excellents parcours de golf dans notre région, y compris Grand Oaks, où le populaire film Caddy Shack a été tourné.

« Une fois que les mordus de la relâche du printemps se furent déplacés vers d’autres destinations suite à diverses restrictions qui leur avaient été imposées par les édiles urbains, notre ville est devenue telle un phénix ressuscitant de ses cendres », de dire Gardner. « Nous sommes à présent une destination dynamique, avec une bonne dose de sophistication et une infrastructure hautement développée convenant idéalement à l’hébergement de groupes ». Il affirme que le fait d’avoir amplement d’espace pour les réunions et une multitude d’endroits où reposer les têtes est une chose, mais que des attractions telles que Las Olas Boulevard, une rue où sont alignés restos à la mode, boutiques chic et galeries font partie du glaçage sur le gâteau de Fort Lauderdale. &laq
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; C’est comme un petit Rodeo Drive ou Worth Avenue convivial pour les acheteurs », de dire Gardner. « Il y a vingt ans, cette rue ne suscitait aucun intérêt et n’avait certainement aucun caractère ; à présent, c’est l’un de endroits les plus animés du sud de la Floride ». Le groupe de Lajoie sélectionna Las Olas pour un  dîner progressif qui débuta par des cocktails à un établissement, suivi d’un autre établissement pour les amuse-gueule et d’un troisième pour le repas principal et encore un autre pour le dessert et le café.

AFTER HOURS
Les groupes de réunions dont les programmes prévoient des temps de loisir trouveront abondamment d’options, affirme Gardner. « Bien que le prix soit assez élevé, la pêche en haute mer est une attraction formidable. « D’autres options de loisirs d’eaux incluent une pause-repas ou une sortie en bateau-restaurant sur les voies navigables intérieures ; certains yachts sont capables de recevoir jusqu’à 500 personnes. Ou encore, une imposante flotte de bâtiments de mer peuvent être nolisés par des particuliers pour des voyages de plongée libre, des pique-niques sur les îles, des croisières au coucher du soleil, des tournois de pêche et des activités de constitution d’équipe. Les enthousiastes du scaphandre autonome peuvent plonger dans 80 récifs artificiels en mer créés en coulant sur place de tout, du navire de charge de 435 pieds à un avion DC-4 et en laissant la nature faire le reste. Connue comme la ‘capitale des épaves’ des États-Unis, Fort Lauderdale est reconnue comme étant l’une des destinations mondiales exceptionnelles pour la plongée.

Gardner dit que les tours d’hydroglisseur dans les Everglades, le plus grand marécage sauvage subtropical aux É.-U., sont perpétuellement populaires. Les programmes des conjoints incluent fréquemment une tournée de magasinage à Sawgrass Mills, l’attraction de Floride la deuxième plus souvent visitée, qui compte plus de 300 points de vente de marques renommées. « Nous sommes en train de devenir une destination sophistiquée avec le Broward Center for the Performing Arts qui offre une variété de pièces, de concerts, d’opéras et de ballets », ajoute-t-il. Les planificateurs peuvent ajouter du piquant à un programme en incluant une soirée au Seminole Hard Rock Hotel & Casino, un emplacement comportant plus de 2 400 appareils de jeux de hasard style Las Vegas, 50 tables de poker, 17 restaurants et des spectacles sur scène.

À l’extrémité ouest de Las Olas se trouve le Riverwalk Arts & Entertainment District, qui comprend 22 pâtés de maison de boutiques, de restauration, de parcs et d’attractions culturelles le long de la New River. Cette région peut être utilisée pour une variété d’événements de groupes, incluant un  dîner progressif (dine-around), une soirée au théâtre, une chasse aux trésors ou un brunch et jazz du dimanche.

LIEUX DE RÉUNIONS POLYVALENTS
Copeland affirme que la ville est dotée d’un important choix d’emplacements hors site pour les réceptions et événements spéciaux. Parmi ceux-ci il faut mentionner le Museum of Discovery and Science, une installation comportant plus de 200 attractions à interaction tactile, un cinéma IMAX de 300 places et des expositions d’animaux vivants allant des requins aux serpents, des chauves-souris aux alligators et aux iguanes. Le musée est entièrement équipé pour recevoir n’importe quoi, des réceptions cocktails pour 3 000 personnes à un dîner de gala pour 650 convives. L’International Fishing Hall of Fame est un emplacement spectaculaire pour les rassemblements de groupes. L’installation de 32 millions $, qui peut recevoir 350 personnes pour un banquet avec service aux tables et 1 150 personnes pour une réception debout, offre des décors visuels renversants et une panoplie d’expositions interactives. Pour les événements chics, Gardner amène les groupes au Tower Club, une enclave privée au 28e étage d’une banque du centre-ville capable de recevoir 150 convives à dîner et 250 personnes pour des réceptions spéciales. « Les vues sont fantastiques et c’est l’endroit parfait où recevoir des VIP », fait-il remarquer. Un autre lieu de réunions haut de gamme est le Fort Lauderdale Antique Car Museum. Un événement en cet endroit expose les participants à un pan de l’histoire américaine de l’automobile au milieu d’une collection privée de voitures Packard de 1909 à 1940, des véhicules de luxe largement considérés comme classiques. « Les délégués n’ont pas besoin d’être des amateurs de voitures pour apprécier un événement ici », d’affirmer Gardner. Le Packard Museum peut recevoir jusqu’à 300 personnes pour une réception ou un dîner de gala.

Au cours des 20 dernières années, le Greater Fort Lauderdale Convention & Vacation Bureau et divers partenaires de l’industrie ont travaillé diligemment à donner un nouveau visage à la ville, que Gardner décrit comme ayant été autrefois à peine plus qu’une ville endormie qui se réveillait une fois par année à cause d’une invasion de fêtards de la relâche du printemps. « Quelqu’un a réalisé qu’il était possible de transformer la ville en autre chose qui fonctionnerait bien mieux que de vendre de la bière et des t-shirts à une clientèle de relâche du printemps », raconte-t-il. « À présent, nous vendons des sourires et des rêves aux groupes de réunions et aux vacanciers ».

HÉBERGEMENT DE LUXE
Les planificateurs qui ont des clients à la recherche d’une expérience haut de gamme prendront en considération la Lauderdale Luxe collection, un groupe d’établissements offrant un hébergement exceptionnel, un service attentionné, une restauration somptueuse et de luxueux spas.

Ces établissements portent tous le symbole Lauderdale Luxe et comprennent l’Atlantic Resort & Spa, Fort Lauderdale Grande Hotel & Yacht Club, Harbor Beach Marriott Resort & Spa, Diplomat Golf Resort & Spa, Hilton Fort Lauderdale Beach Resort, Hyatt Regency Bonaventure Conference Center & Spa, Hyatt Regency Pier 66 Resort & Spa, Lago Mar Resort and Club, St. Regis Resort, W Fort Lauderdale et le plus vaste hôtel de réunions du Greater Fort Lauderdale, le Westin Diplomat Resort & Spa, qui s’enorgueillit de 1,000 chambres, un centre des congrès adjacent de 209 000 pi², quatre salles de bal et un golf de championnat de 18 trous.

Donna Carter est rédactrice-pigiste basée à Cobourg, Ont.
Photo : Greater Fort Lauderdale Convention & Visitors Bureau



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